Back to the Future – Finca Río Negro

En Español

The male mid-life crisis has been known to lead to dodgy tattoos, questionable hobbies that involve wearing Lycra, and even voluntary redundancy, but have you heard about the guy who poured his life savings into a vineyard in the middle of nowhere? With winters that can reach minus twenty and located in one of the most sparsely populated regions on the continent, you’d have to be pretty reckless to build a winery in Cogolludo, wouldn’t you? Mind you, first, you’d have to be able to find it.

Guadalajara is not a region that is known for wine. To be honest, it’s hard to think what it is known for these days. History students might have heard the name in reference to a battle in which the Republic won its only real victory of the civil war, routing the interfering Italians. Or else, more commonly, it is often confused with its Mexican namesake. So, I’d forgive you if you were surprised to learn that five hundred years ago things couldn’t have been more different. Back then, the original Guadalajara wasn’t just well-known, it was positively one of the most famous regions in all of Christendom.

In the fifteenth and sixteenth century, under the patronage of the Mendoza dynasty, the region boasted an illustrious array of palaces, monasteries, and academies, including what was said to be Europe’s largest library of Greek and Latin philosophy. In fact, the capital (also called Guadalajara) was so bustling with writers, poets and intellectuals that it acquired the moniker of The Alcarrian Athens. Sadly, it was almost all destined to be brutally demolished in a series of wars over the following centuries. But truth be told, the decline had started long before.

It’s usually hard to identify the exact moment when the rot set in, but not here. 1592: that was the year that Ana de Mendoza, the last in the dynasty’s line, died, and the fickle nobility upped sticks to Madrid, taking all of the money with them. Things would never be as good again. Sacked by an Austrian army during the War of the Spanish Succession, a hundred years later a vindictive French garrison blew up many of the capital’s finest buildings. However, as the writer Arturo Peréz-Reverte once said: ‘Nobody knows how to fuck Spain like the Spanish themselves’, and as if to prove the point, the civil war contrived to finish off the places that the foreign invaders had left standing. It was another blow in what would seem to be a long and terminal decline. Today, with an average population of just 1.8 inhabitants per square kilometer, you’d have more chance of bumping into your neighbours in Siberia.

It seems fitting, or at least poetic, that it was a love of history that led José Manuel Fuentes, founder of Finca Rio Negro, to the small town of Cogolludo in Guadalajara. Having spent years scouring the breadth of Spain for a terrain to establish his own winery, the self-made businessman stumbled upon the name of the town, not on a surveyor’s map but buried in one of his many books: correspondence from the Cortes of Joanna I of Castile (1479 – 1555) contained a mysterious reference to the ‘magnificent wines of Cogolludo’. It may have been no more than a small footnote in a vast tome, but for José Manuel it would mark the end of the quest, and the beginning of an adventure. 

After an hour of driving across a barren landscape of rolling red hills, I’m relieved to finally get to the town and pull into its charming little square. If it wasn’t for the cars parked around the perimeter, one could easily think that they had gone through a portal to the distant past, so quaint are the mixture of rustic facades and cobbled streets. Indeed, the sound of water trickling from a central fountain induces images of travellers of yore pulling up to quench their thirst and rest weary limbs in the midday sun. I’ve been told that the columns around the entrance to the austere looking Palacio de Los Duques de Medinaceli, that dominates the far end of the square, contain evidence that the ‘magnificent wines of Cogolludo’ are more than mere legend. Sure enough, after a bit of searching I finally find ornately carved bunches of grapes intricately woven into the Gothic decoration. Seeing my interest, a local tells me that in one of the town’s churches a statue of the Virgin Mary is also tenderly nurturing grapes. It may not seem like much, but if it’s true, as one writer claims, that the best wine is made in holy places then it’s a promising sign, and at the very least it shows that wine was clearly a big deal here at some time in the past.

In fact, Cogolludo’s bodegas had limped on all the way up to the late eighteen hundreds when, so ravaged by hunger and poverty, the growers stopped believing, most of the population left, and no one bothered to close the door on the way out. Years passed, memories became hazy, and although the population of the town would slowly recover, nobody bothered to replant the withered vines.

The vineyard I’ve come to visit today is a short drive down the road where we’re greeted by José Manuel himself. Dressed in a sharp blue shirt with white hair, he cuts an elegant figure. A self-assured manner combined with an easy charm means that despite the countless times that he must have told the story of how he stumbled upon Cogolludo’s past, he is still able to make it sound like a fresh adventure full of intrigue and risk.

Born near Palencia, he says that much of his childhood was spent in and around vines. A family legend has it that his first tentative steps were taken treading his grandparents’ grapes. But legends aside, as he reminisces about the village fetes, dances and follies of his youth, wine is never far from the heart of the tale.

“The older I got, the greater the need I felt to recreate those times… my whole adult life has to some extent been about trying to get back,” he says wistfully, whilst showing us around the fruit of his labour. After purchasing the land in 1998 José Manuel set about what, at the time, he considered no more than an experiment.

“If they had made great wine here in the past, I thought, why couldn’t we do so now? he reasons.

And listening to him talk he makes it all sound quite reasonable. But here’s the thing: the nearest appellation to Cogolludo is Mondéjar, which lies some 80 kilometers to the south and has a questionable reputation to put it mildly.  Furthermore, aside from the challenge of the harsh winters, how on earth do you go about marketing wine from a town in the middle of nowhere? I suppose the simple answer is that you make it excellent, but of course that is easier said than done, so it is just as well that José Manuel was able to find a winemaker up to the task.

I first met oenologist Mariano Cabellos whilst attending a course that he ran entitled ’33 wines in 3 days’ (I know, it’s a hard life?!) Today, he has come along to help explain what makes this winery special. Equally at home discussing the advantages of malolactic fermentation or the underlying causes of Real Madrid’s misfiring forward line, the imposing six foot four Alcarrian also has a dry sense of humour that can be hard to read. 

Finca Río Negro

Apparently, the finca lies on a limestone bedrock covered with an acidic topsoil. This, combined with an altitude of a thousand meters above sea level and its own microclimate, results in grapes with a distinctive identity that doesn’t  suffer from the lack of acidity which is the usual bane of wine from central Spain.

“And on this plot,” Mariano tells us, signalling some newly planted rows of vines, “we are going to grow the finest Syrah in Europe… in Europe!” he repeats for added emphasis.

I laugh, but the look I get back suggests that on this occasion he is not joking… in the intention at least. The winemakers of the Northern Rhône might not be losing any sleep just yet, but in many ways such bravado sums up Finca Rio Negro’s ethos – there are no half-measures here. The bodega is a pago, meaning they only produce wine from their own grapes. The vines are tended and picked by hand, before being taken to the state-of-the-art winery. The American and French oak barrels are emptied, cleaned and refilled every four months to prevent sediment from blocking the pores (not many wineries go to these lengths). In short, attention to detail is given in every area in order to extract the best possible result. This is the apogee of wine-making in my opinion: a labour of love, dedication and craftsmanship.

The results speak for themselves. Shortly after the first wines went on sale in 2009, they received instant acclaim, with the national wine guide Guía Peñín awarding them 90+ points. Not bad for an ‘experiment‘. Today, the winery produces a range of four – from a Gewürtraminer to a limited edition tempranillo/cabernet blend made from the finest selected grapes. My personal favourite is the lighter ‘992’ so-called because it marks the altitude of a plot growing the very Syrah that Mariano has such high hopes for. In this case, it is blended with tempranillo to create a wonderfully balanced wine that would go perfectly with almost any tapas, and exhibits a class belying its modest price. 

We can only guess what Cogolludo’s wines might have tasted like five hundred years ago, but we shouldn’t dwell too much on that; because it seems to me that in attempting to recreate his past, José Manuel has inadvertently fashioned a future – and I for one think it looks rather exciting. 

Special thanks to José Manuel Funetes & Mariano Cabellos
Words © 2019 Mark Alland
Editor: Lisa Rickett

Valdepeñas – The Road Back

En Español

It was once the toast of artists and adventurers, but by the middle of the last century the wine of Valdepeñas was being tipped into jugs of cheap sangria for package-holiday tourists. How did it all go so spectacularly wrong? Last year, in a new promotional drive, the denomination adopted the slogan ‘Wines with stories to tell’, and the region’s fall from grace is a story that deserves to be told.

Alfonso has insisted on setting off early for what is only a two-hour journey south of Madrid. His interest seemed to have been piqued when I mentioned that I’d like to write something about his hometown; he knows just the people we should speak to’, and a flurry of phone calls later it has been arranged.

Alfonso – The father-in-law

My father-in-law, like most Spaniards, is proud of his roots. I remember a family lunch in which he insisted on ordering a bottle of Valdepeñas. When asked if we’d not prefer something better – like a Rioja or Ribera?’ he politely stood his ground, before muttering ‘¡gilipollas!’(idiot!), as the waiter returned to the kitchens. We might have all laughed at the time, but I sensed that this slight to the Patria had hurt, and there was a score to settle.

Leaving behind Madrid and driving onto the almost perfectly flat plains of La Mancha, I’m initially disappointed that I won’t be able to photograph the dusty scenes that typify the area: after the unprecedented amount of rain that fell in March, Spain’s central meseta presents something more reminiscent of Provence than anything Cervantes described in the tales of his eccentric knight. The disappointment is briefly broken upon spotting a cloth-capped shepherd with a small flock of goats, but we pass by in a blink before I even have time to get the camera out.

With no photo opportunities to be had, I ask Alfonso what it was like growing up in the small town of La Mancha. There are fond memories of family, childhood escapades and old haunts. His grandparents owned land and during the vendimia (harvest) he tells me how he used to ride on the carts that carried the grapes to the wineries. In many ways, it sounds idyllic but these were also tough times, and his family were forced to move to Madrid for work when he was ten.

We have arrived predictably early and, with no sign of our guide, Alfonso decides that there is time to take me to a churrería that he knows. We had already stopped off for a second breakfast in the lovely Plaza of Tembleque, but the importance of eating well cannot be over-stated for my father-in-law: this is a man that actually put on weight whilst walking the Camino de Santiago. On arriving anywhere his attention, almost invariably, turns to ‘Where are we going to eat?’ True to form, when we finally meet up with Juan Megía, it’s the second question that he asks.

Now retired, as an agricultural engineer Juan spent decades working with local growers, as well as working his own land. He witnessed first-hand the workings of the old wineries as well as the rise of the new, and to help explain it all he takes us to the town’s excellent Museum of Wine.

Listening to Juan’s description of the rudimentary methods and workings of the old bodegas, it’s tempting to think that under such conditions a good wine must have been more of a happy accident than a grand design, but a few tweaks aside this was how it had been done for as long as anyone could remember. So either tastes changed dramatically or it was something else that led to the region’s fall from grace.

Valdepeñas was already an important government staging post, but when the railway arrived in 1861 it positively boomed. By the 1890’s a daily ‘wine train’ was doing its best to quench the seemingly insatiable thirst of the Spanish capital. Further coastal lines would soon spring up to facilitate exportation to the far-flung reaches of the empire, and so the conquest of the world was assured, or so it seemed.

For aside from the poor conditions in which the wine was being transported and stored, not to mention the inevitable deterioration that over-production brings, something much more sinister than a train was about to plough its way into town: the phylloxera bug. This aphid, which had already turned the rest of Europe’s vineyards into vine cemeteries, now turned its attention to Valdepeñas. Ironically though, it wasn’t the destructive power of the little critter, so much as a decision that was taken in the aftermath of the destruction, that would ultimately prove to do the most damage to the region’s reputation.

In what would prove to be a spectacularly short-sighted act of self-harm, the local growers chose to replant most of their withered vineyards with the more easily grown Airén. Easier to cultivate, hardier and producing almost twice the yield of Tempranillo (known as Cencibel in these parts), the white grape variety would seem to be a smart choice, but for one important detail: it made awful wine!

Modern developments in wine-technology have since made it possible to turn Airén into something very pleasant, but a century ago it was only good for distilling and mixing: watering down the Cencibel to produce, what Hugh Johnson once described as something ‘light and thin, like Beaujolais but with none of the charm’.

Alfonso remembers drinking these wines as a young man in Madrid’s taverns. A chato (small glass) cost only one peseta, but don’t expect stories of dusty bottles and fine vintages here: this was wine for men, and even the toughest of them used to add soda to make it drinkable. Thus, the region that had made its name producing fine red wines for the Spanish Cortés was now diluting it and selling it by the wagon load. Sip by sip the good name of Valdepeñas was going down the drain…

Over one of those long Spanish lunches where the food just keeps on coming, Juan tells us that there are only really two types of wine: ‘those that I enjoy drinking and those that I don’t’; luckily for us, the nearly empty bottle sitting on the table clearly comes into the first category.

But what on earth is this? Swilling the deep-hued wine around my glass, I’d forgive you for thinking that everything I had recounted thus far about Valdepeñas was a lie – in fact, you’d probably want to denounce me as a phoney.

Because this full-bodied Tempranillo, with its subtle vanilla tell-tale notes of oak ageing, is so far from the light and thin liquor that was only good to serve ‘with ice and squeeze orange or lemon juice over it’, that it can’t possibly be from the same place. Indeed, if you even thought about putting ice in it, or anything else for that matter, then it would be me denouncing you for heresy.

This is really good. So where on earth does it come from?

As if reading my mind, Juan has organised for us to visit the very place: a local family run bodega, where he buys his wine directly.

On the way to the bodega we pass the enormous Los Llanos winery, only identifiable from a sign on a wire fence.  All that can actually be seen from the car are tens of giant stainless steel tanks reaching up into the sky, as if a passing extra-terrestrial had decided to plonk his spaceship down in the middle of the plain. If Don Quixote had been riding with us, no doubt he would have charged these invading aliens on the spot.

Thankfully, the small bodega of Miguel Calatayud has a much more welcoming appearance. We are met at the door by Valentín, whose great-grandfather first started making wine in the 1920’s. The current winery was built some forty years later, and as we start to look around it immediately becomes apparent that something is different.

In the little winery, the past and present of Valdepeñas sit lovingly side by side. Thankfully they have chosen to keep the now dormant clay fermentation pots that represent such an important part of the region’s heritage, but they rest next to the new American and French oak casks, used to mature the very Crianza we had been enjoying at lunch.

Valentín – bodega Miguel Calatayud

Valdepeñas came late to the game of new-wave wine-making. I imagine that this was largely due to a certain Castillian bloody-mindedness about cómo se hacen las cosas (how things are done): I’ve long given up attempting D.I.Y with Alfonso, as he flatly refuses to countenance the idea that it can be done in any other way that is not his way. I can perfectly imagine outright hostility being shown to ideas that had come from the new-world. After all, what could those Aussies and Yanks possibly teach us about making wine?

So it must have been with a begrudging realisation that, on sipping on one of those new creations, the truth was finally pronounced: ‘It is…well…better’.

But those very words ushered in a new era and a fresh start for the region. The old clay pots, which had become the very symbol of the town, were slowly replaced by shiny modern equipment, Tempranillo once again began to dominate the landscape, and it wasn’t long before local bodegas like Valentin’s were turning out wine that was winning awards around the world.

If there is a sad note to this resurgence then it is that out of the 200 or so bodegas that existed in the days of the wine train, only a handful have survived. Most were simply not able to afford the massive investment that was required when the revolution came, and production is now dominated by three large corporations – one of which we had passed on the way here.

The errors of the past still weigh heavily. The denomination has a lot to do to recover from almost a century of bad luck, bad decisions… and, it has to be said… bad wine, but today Valdepeñas is producing probably the best value Tempranillo wines in Spain. Whether Crianza, Reserva, or Gran-Reserva, they are often of a quality that is simply unrivaled at their price point and surely the price will soon go up as a new generation of wine-drinkers, without the prejudices of the past, start to discover this under-appreciated region.

On the way back we pull out of town and the past and present converge as the road briefly follows the tracks that the wine train took all those years ago. With a  crate of Valentin’s Crianza in the car boot, my father-in-law seems satisfied with our day’s work.

So the next time a waiter asks ‘Rioja or Ribera?’, I might just follow Alfonso’s lead. Valdepeñas does indeed have a story to tell, and those who are prepared to listen will find themselves rightfully rewarded.

Special thanks to Alfonso, Juan, and Valentin for their time.
Images and words © Mark Alland 2018
Editor: Lisa Rickett

Regreso al futuro – Finca Río Negro

La crisis de los cuarenta se reconoce por dar lugar a tatuajes cutres, hobbies dudosos que conllevan vestirse con lycra, e incluso despidos voluntarios, pero ¿has oído hablar de aquel que tiró todos sus ahorros en un viñedo en mitad de la nada? Con inviernos que pueden llegar a menos veinte grados, y en una de las regiones más despobladas del continente, tendrías que ser bastante temerario para construir una bodega en Cogolludo ¿no? Eso sí, primero tendrías que ser capaz de encontrarlo.

                Guadalajara no es una región conocida por su vino. Sinceramente, es difícil saber por qué es conocida en la actualidad.  Estudiantes de historia podrían haber oído el nombre en referencia a una batalla en la que el bando Republicano consiguió su única gran victoria durante la Guerra Civil, machacando a aquellos italianos entrometidos. O quizá, más comúnmente, es confundida con su homónima mejicana. Por ello, te perdono si te sorprende saber que hace quinientos años las cosas no podrían haber sido más distintas. Por aquel entonces, la Guadalajara original no era sólo muy conocida, sino que era posiblemente una de las regiones más famosas de la Cristiandad.

                En los siglos XV y XVI, bajo el patronato de la dinastía Mendoza, la región cosechó una lustrosa colección de palacios, monasterios y academias, incluyendo la que fue reconocida como la mayor biblioteca europea de filosofía grecolatina. De hecho, la capital, también llamada Guadalajara, tenía tal bullicio de escritores, poetas e intelectuales que adquirió el sobrenombre de La Atenas Alcarreña. Tristemente, estaba casi todo destinado a ser brutalmente devastado en una sucesión de guerras en los siglos posteriores. Pero para ser sinceros, el declive había comenzado mucho antes.

                Normalmente es difícil identificar el momento exacto en que la decadencia comienza, pero no aquí. 1592: ese fue el año en que Ana de Mendoza, la última de la línea dinástica, muere, y la voluble nobleza traslada sus estandartes a Madrid, llevándose con ellos todo el dinero. Las cosas nunca volverían a ser tan dichosas. Saqueada por el ejército austriaco durante la Guerra de Sucesión, unos cien años después una vengativa guarnición francesa hizo estallar por los aires muchos de los mejores edificios de la ciudad. En todo caso, como dijo una vez el escritor Arturo Pérez Reverte “nadie sabe joder a los españoles como ellos mismos”, y como prueba de ello, la Guerra Civil se las apañó para acabar con los lugares que los invasores extranjeros dejaron en pie. Fue sólo otro golpe en lo que parecía ser un largo y definitivo ocaso. Hoy, con una densidad de población media de 1,8 habitantes por kilómetro cuadrado, tendrías más posibilidades de encontrarte con tus vecinos en Siberia.

                Resulta poético que fuera su amor por la historia el que llevó a José Manuel Fuentes, fundador de la bodega Finca Río Negro, a la pequeña localidad de Cogolludo en Guadalajara. Habiendo pasado años recorriendo el país en busca de un terreno donde asentar su propia bodega, este emprendedor se tropezó con el nombre del pueblo no en un mapa topográfico, sino en uno de sus libros: las correspondencias de la corte de Juana I de Castilla (1479-1555) contenían una misteriosa referencia a ‘los magníficos vinos de Cogolludo’. Puede que no fuera más que una pequeña nota al pie de página en un vasto tomo, pero para José Manuel marcaría el fin de una búsqueda y el inicio de una aventura.

                Después de conducir una hora a través de un árido paisaje de rojizas colinas es un alivio llegar por fin al pueblo y a su encantadora plaza. Si no fuera por los coches aparcados alrededor de la plaza, uno podría fácilmente pensar que había atravesado una puerta del tiempo al pasado más lejano; así de pintoresca es la mezcla de fachadas rusticas y calles empedradas. En efecto, el rumor del agua en la fuente central, induce a imágenes de viajeros de antaño acercándose para calmar su sed y descansar sus miembros cansados al sol de mediodía. Me cuentan que las columnas que rodean la entrada del austero Palacio de los Duques de Medinaceli, que domina un extremo de la plaza, contiene vestigios de que los magníficos vinos de Cogolludo son algo más que una mera leyenda. Efectivamente, tras algo de búsqueda, finalmente encuentro racimos de uvas ornamentadas talladas e intrincadamente tejidas en la decoración gótica. Viendo mi interés, un vecino me cuenta que en una de las iglesias del pueblo la estatua de la Virgen María también está cuidando tiernamente de las uvas. Puede que no parezca gran cosa, pero si como sostiene un escritor famoso, el mejor vino proviene de lugares sagrados, sin duda es una buena señal y, como poco, demuestra que el vino fue claramente muy importante aquí en el pasado.

                De hecho, las bodegas de Cogolludo han ido claudicando durante todo el camino hasta finales del siglo XVIII cuando, devastado por el hambre y la pobreza, los agricultores dejaron de tener fe, la mayoría de la población se marchó, y nadie se molestó en cerrar la puerta al salir. Pasaron los años, los recuerdos se desvanecieron, y aunque la población del pueblo se recuperaría lentamente, nadie se molestó en replantar las vides marchitas.

                El viñedo que he venido a visitar hoy está a un paso por carretera y allí somos recibidos por el propio José Manuel. Vestido con una impecable camisa azul y con cabello blanco, luce una figura elegante. Una seguridad en sí mismo junto con un encanto fácil hacen que, a pesar de las innumerables veces que habrá contado la historia de cómo se encontró con el pasado de Cogolludo, todavía sea capaz de que suene como una aventura nueva repleta de intriga y riesgo.

                Nacido cerca de Palencia, dice que la mayoría de su niñez la pasó entre viñas. Una leyenda familiar cuenta que dio sus primeros pasos pisando las uvas de sus abuelos. Pero leyendas aparte, mientras recuerda las fiestas del pueblo, bailes y locuras de juventud, el vino nunca está lejos del corazón de sus historias. “Cuanto más viejo me hacía, más grande era la necesidad de recrear aquellos momentos… toda mi vida adulta ha sido, de algún modo, un intento de regresar al pasado” dice nostálgico, mientras nos muestra los frutos de su trabajo. Tras comprar las tierras en 1998 José Manuel establece lo que, por entonces, consideraba nada más que un experimento.    

                “Si aquí se hicieron grandes vinos en el pasado, pensé, ¿por qué no podríamos hacerlos hoy en día?”, razona. Y escuchándole hablar ciertamente parece que todo suene bastante razonable. Pero aquí está el problema: la denominación más cercana a Cogolludo es Mondéjar, que se encuentra a unos 80 kilómetros al sur y tiene, por decirlo suavemente, una dudosa reputación. Además, aparte del desafío que suponen los duros inviernos, ¿cómo demonios vas a vender vino de un pueblo en mitad de la nada? Supongo que la respuesta más sencilla es que lo haces excelente, pero por supuesto es más fácil decirlo que hacerlo, así que menos mal que José Manuel fue capaz de encontrar a un enólogo a la altura del reto. 

                La primera vez que conocí al enólogo Mariano Cabellos fue durante un curso que él organizaba, “Treinta y tres vinos en tres días” (lo sé, ¡qué dura es la vida!) Hoy, viene para ayudar a explicar qué hace esta bodega tan especial. Se muestra igual de seguro hablando sobre las ventajas de la fermentación maloláctica o sobre las causas subyacentes de la fallida línea delantera del Real Madrid, el imponente alcarreño de metro noventa también tiene un mordaz sentido del humor que puede ser difícil de entender.

Finca Río Negro

                Por lo visto, la finca se sitúa sobre un lecho de roca caliza cubierto con una capa ácida. Esto, combinado con una altitud de mil metros sobre el nivel del mar y su propio microclima, da lugar a unas uvas con una identidad propia que no sufre de falta de acidez, lacra habitual de los vinos de la España central. “Y en esta zona” Mariano nos cuenta señalando algunas de las nuevas hileras de viñas plantadas, “vamos a cultivar el mejor Syrah de Europa… ¡de Europa!” repite para darle énfasis. 

                Me rio, pero por cómo me mira parece que en esta ocasión no está bromeando… al menos en cuanto a sus intenciones. Los agricultores del Ródano norte no se ponen todavía nerviosos pero de muchas maneras su bravuconería resume el carácter de Finca Río Negro, no hay medias tintas aquí. La bodega es un pago, lo que significa que solo producen vino de sus propias uvas. Las viñas son cuidadas y recogidas a mano, antes de ser llevadas a la bodega vanguardista. Los barriles de roble francés y americano son vaciados, limpiados y rellenados cada cuatro meses para evitar sedimentos que bloqueen los poros (pocas bodegas llegan tan lejos) En resumen, se atiende al detalle a todas las áreas para conseguir el mejor resultado posible. Este es, en mi opinión, el apogeo en la elaboración del vino: un trabajo de amor, dedicación y artesanía.

                El resultado habla por sí mismo. Poco después de que saliera a la venta el primer vino en 2009, recibieron reconocimiento instantáneo, con los noventa puntos otorgados en la guía nacional de vinos, Guía Peñín. No está nada mal para ser un “experimento” Hoy, la bodega produce una gama de cuatro, desde un Gewürtraminer a una edición limitada mezcla de tempranillo y cabernet hecha con sus mejores uvas. Mi favorito es el más ligero “992” llamado así porque determina la altitud del terreno en que cultivan la misma Syrah en la que Mariano tiene puestas grandes esperanzas. En este caso, se mezcla con tempranillo para crear un vino maravillosamente equilibrado que acompañaría perfectamente casi cualquier tapa, y que exhibe una clase contraria a su modesto precio. 

                Sólo podemos imaginar cómo sabrían los vinos de Cogolludo hace quinientos años, pero no hemos de fijarnos demasiado en esto, porque me parece que intentando revivir su pasado, José Manuel ha creado sin saberlo un futuro – y a mí este me parece bastante emocionante–.

Agradecimientos a José Manuel Fuentes y Mariano Cabellos
Palabras © 2019 Mark Alland
Traducción: Ana Serrano.


Tasting Madrid

*coming soon* – Spain de Vino will soon be hosting bi-weekly tastings in English with a maximum of 10 participants.

¡De Madrid al cielo!

During this tasting we will share the eventful story of the Spanish Capital in the 20th century; from it’s own musical genre (Zarzuela), through the civil war, the birth of one of the world’s great sporting rivalries and a cultural revolution… there was barely a dull moment.

Madrid could also just be the most happening wine region in Spain right now, with the resurgence of noble white varieties like Malvar and Albillo Real, as well as powerful old vine Garnachas, the wines of Madrid are starting to become a trending topic on the international wine market.

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Looking for an activity for your visitors to enjoy in Madrid? Why not try our introduction to Spanish wine or a themed tasting? If you can not find anything that fits with your ideas, speak to us, we will happily plan an event that suits your groups needs.

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Themed Tastings

‘What grows together, goes together

is a common refrain used by sommeliers and chefs when pairing wine with food, but why stop there?

Spain de Vino has developed a selection of themed tastings – carefully pairing wines and regions with music, art, literature and even contemporary culture. These are a great way to discover and learn about Spain and wine simultaneously.

The Spanish guitar – Rioja

If it were possible for the sound of an instrument to distil the spirit of a people, then surely the Spanish guitar does just that. Indeed, the opening phrase of the Adagio from the Concierto de Aranjuez arguably says as much about the Spanish disposition as any historian or commentator has ever managed. Having fallen into a steady decline from its high point in the 17th Century, Spanish music found a new voice in the wave of musical nationalism that swept across Europe from the middle of the romantic period into the last century. In Spain it gave rise to a golden generation of composers in Isaac Albéniz, Manuel de Falla, Joaquín Rodrigo and Enrique Granados. At the same time that Spanish music was finding its voice on the world stage, Spanish viticulture was transforming a near disaster into its own international success story: Rioja. In this talk participants can enjoy listening to and learning about guitar pieces from the country’s foremost composers, whilst tasting the wines that turned adversity into triumph. Enjoy the musical expression of Spain in partnership with it’s viticultural tradition.

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Sorolla and Jerez

During his lifetime, the Spanish impressionist may never have enjoyed the same fame and prestige abroad as he did at home, but as a spate of recent international exhibitions can attest, his title as Spain’s best-kept secret appears to be well and truly in the past. A painter of ‘unashamedly beautiful’ pictures, Sorolla’s eye was invariably drawn to nature and agriculture which proved to be the themes that he returned to most often. During one such project he painted a series of canvases dedicated to the 1914 vendimia (grape harvest) in Jerez. In this talk, held at the artists former home and now museum, participants will have a chance to enjoy and learn about what is arguably Spain’s greatest wine: Sherry, as well as seeing first hand the work of her foremost impressionist.

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La Mancha – the world of Don Quijote

Wine is central to many an escapade of Don Quijote, whose adventures have captivated readers for more than four hundred years, becoming the biggest selling novel of all time. From participating in the the largest sea battle that has ever been fought, to time in prison, the life of the author Miguel de Cervantes – soldier, sailor, spy, tax-collector and writer, was every bit as colourful and eventful as his most famous creation. In this talk, held in Cervantes’s hometown of Alcalá de Henares, participants will learn about the life and times of the ‘father of modern literature’ whilst tasting wines from along the route that the world’s favourite knight errant wandered, which today includes some of Europe’s most up and coming regions. Wines selected include La Mancha, Valdepeñas, D.O Madrid and Manchuela.

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The New Spain – New Wave

The face of actor Javier Bardem adorned the front cover of Time Magazine in 2004 under the title ‘Spain Rocks’. The lead article went on to proclaim the remarkable resurgence of the country in ‘the arts and architecture, business and foreign affairs, food and sports…´ Indeed, the Spain of today is unrecognisable from the one that General Franco left behind in 1975. From ‘la transición’ in the aftermath of the dictator’s death, up to the present day, participants will be guided through the key cultural and political events that have shaped modern Spain: a failed coup d’état in 1981, the cultural explosion known as ‘la movida‘ that brought film director Pedro Almodovar to world attention, and the bloody history of E.T.A – are just some of the topics that will be covered. But as Spain reinvented itself as a country, so too did it’s wine industry. Over the same period, new wave wine-making united science and technology with noble varieties to create distinctive and contemporary wines. In this talk, we bring together the story of how Spain was transformed with wines that have become the incarnation of its new identity. Wines selected include Rias Baixas, Valdeorras, Ribera del Duero, Priorat and Campo de Borja.

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Huele a primavera

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¿Qué es lo que te indica que la primavera está de camino? Para algunos serán los primeros brotes en los almendros o quizá las tardes más largas. Para mí es un críptico mensaje de mi amigo Martin que simplemente dice “Están aquí”, acompañando a una foto de una caja de cartón blanca. Ubicados dentro de la caja, frescos desde Cataluña, manojos de calçots.

A primera vista, un calçot parece más un puerro pequeño o incluso una gigantesca cebolleta, pero son, de hecho, cebollas blancas dulces que han sido cosechadas y entonces replantadas al final del verano. Cuando los tallos empiezan a brotar por segunda vez, son entonces sumergidos de vuelta en la oscuridad cubriéndolos con un manto de tierra (técnica conocida como calçar, en catalán) En un esfuerzo por escapar del inframundo, la pobre cebolla estira su cuello cada vez más lejos, produciendo al final un largo tallo blanco que, cocinado, es exquisitamente dulce y tierno.

Así que ¿por qué este mensaje? Cuando vivía en Inglaterra mis amigos nunca se encargaron de enviarme fotos de sus últimas entregas de alimentos. Es, de hecho, una invitación encubierta: esta cebolleta es la estrella de una costumbre culinaria catalana conocida como calçotada, un evento que Martin, habiendo residido en Cataluña, todavía está dispuesto a celebrar cada año.

Así como los propios calçots, el otro ingrediente vital para la calçotada es la gente. Nunca deberían ser menos de seis personas, preferiblemente amigos (o por lo menos gente delante de la que no tengas reparos en avergonzarte, llegaremos a esto) También necesitas un lugar al aire libre. Vistas de los Pirineos serían perfectas, pero no imprescindibles. En Madrid, nos conformamos con montañas de otro tipo en el jardín de Martin, que parece haber sido víctima de una poda demasiado entusiasta.

Sobre fuego abierto, los calçots necesitan brasearse hasta que parezcan casi cremados. Entonces, cuando algunos miembros de la fiesta se quejan de que, de hecho, los has quemado (y no antes) los envuelves en periódicos y los dejas reposar diez minutos. Este es el momento ideal para sacar tu romesco casero y abrir el vino.

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Vino: Eslizon 2017. Campo de Borja €4.95

Podrías elegir un vino de Cataluña, pero creo que hay parejas más interesantes. Probablemente la más satisfactoria sería un rosé de Olite, siempre una buena opción para una comida al aire libre. Pero este año me he ido un poco más lejos y he traído un Garnacha de Campo de Borja (Aragón) Este tinto joven es frutal con toques tanto dulces como a pimienta; que en mi opinión, complementan fantásticamente la salsa. Los nacionalistas catalanes podrían denunciar dicha unión como un sacrilegio, pero no es que no hayan estado unidos antes; el matrimonio de Petronila de Aragón con Ramón Berenguer IV de Barcelona en 1137 creó un imperio que controló franjas del Mediterráneo durante más de tres siglos, así que si fue bueno entonces…

Si no estás familiarizado con la región vinícola de Campo de Borja, tú te lo pierdes. Dominada por Garnacha, mucho de viñas viejas, el algo más fresco y variado clima de Campo de Borja permite a la uva presumir de su lado más sofisticado, produciendo vinos con delicados y especiados aromas. Busca vinos de la cooperativa Borsao, especialmente Tres Picos(uno de mis favoritos), unos 14€ la botella, puede reivindicarse como uno de los mejores tintos españoles en calidad precio, pero es quizá algo robusto para el evento de hoy.


Regreso a los ennegrecidos calçots que pacientemente aguardan su final. Algunas personas visten baberos para la siguiente fase, pero o son cobardes o valoran la colada por encima de la gastronomía. Habrá muchos caminos que conducen a Roma, pero realmente solo hay un camino para comer un calçot. Agarra tu cebolleta por el tallo y retira la piel ennegrecida de un tirón (si tienes suerte) Lo próximo será sumergirlo en la salsa romesco, asegurándote que lo hundes lo suficiente para que esté bien cubierto. Entonces, arqueando tu cuello hacia atrás, lo sujetas sobre tu cabeza (como si fueras a tragarte una espada) y déjalo caer. Los dulces y cremosos calçots son una adicción peligrosa, por lo tanto, las luchas son difíciles de evitar cuando los otrora buenos amigos batallan por las sobras; estamos muy lejos de una comida de etiqueta.

La temporada alta de calçots no es hasta Cuaresma, por lo que las calçotadas se celebrarán por toda Cataluña, y otras partes de España, en las próximas semanas en las que amigos y familiares se juntarán en la celebración de esta humilde cebolla y el engorroso final que les aguarda.

Traducción: Ana Mª Serrano
Editora: Lisa Rickett
Agradecimientos especiales a Martin y Vivi.
Texto y imágenes Mark Alland © 2019.

Loco por las uvas

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Si estás interesado en estudiar sobre el vino, no tardarás en dar con Hugh Johnson: el autor sobre viticultura más vendido en todo el mundo. Su primer libro, titulado simplemente “Vino”, fue publicado en 1966 y posteriores ediciones lo han convertido en el omnipresente “Atlas Mundial del Vino”, en colaboración con Jancis Robinson. Aunque ahora parezca increíble, en el libro original puedes pasar por páginas enteras, que cubren vastas regiones y no encontrar más que fugaces menciones a una variedad de uva. Adelantándonos medio siglo; tal es el auge del interés en la humilde uva que los textos actuales contienen largas listas parecidas a las tablas de verbos Latinos.

¿Aburrido de la nada inspiradora Chardonnay y de la rutinaria Syrah? No te preocupes más… ¿Por qué no probar una copa de Ondarribi Beltza o qué tal una botella de Espadeiro?

En las afueras de Madrid existe un lugar donde se toman muy en serio sus uvas y han amasado, ellos solos, una colección de más de mil variedades de uva de vino, además de muchas más que son aptas para cualquier cesta de frutas. Así que cuando me invitaron a ir y cotillear, no lo pensé dos veces.

“Finca El Encín” es la casa de una colección de viñas que datan del año 1893, cuando un riojano llamado Víctor Cruz Manso de Zúñiga, vaticinando el grave riesgo que la filoxera representaba para la herencia de la viticultura de España, empezó a catalogar y preservar las viñas. Durante el siguiente siglo mientras crecía la colección, esta tuvo que sobrevivir a varias mudanzas, dos incendios, y lo más peligroso de todo, la estupidez humana. Pero sobrevivió y ahora ocupa más de 15 hectáreas. Hoy, sirve como un importante recurso para todos, desde agricultores locales hasta la NASA, quien recientemente se ha interesado en sus archivos como parte de un estudio sobre el calentamiento global.

Habiéndoseme mostrado el museo al aire libre por el ingeniero agrónomo, Félix Cabello, me permiten moverme libremente por el viñedo, recorro un laberinto de viñas con misteriosos y mágicos nombres como Ondarrabi Zuri y Caiño, todas pulcramente numeradas y ordenadas tanto por región como alfabéticamente. Pronto me percato que tardaría días en probar la abundancia de variedades, y probablemente me perdería en el intento. Pero, oh, ¡vaya sitio para perderse!


Si alguna vez tienes oportunidad de comer uvas de vino directamente de la viña, hazlo. Me sorprende inmediatamente que el fruto de vinos que conozco bien, tales como Garnacha y Tempranillo, dan sólo el mero indicio de su futuro. Otras resultan ser toda una revelación; me atrapa la variedad de Espadeiro… tanto que cuando encuentro un buen racimo me lo como entero. Aún así, algunas uvas no tienen ningún parecido: Verdejo, por ejemplo, uno mis vinos blancos favoritos, es pálida y decepcionante… ¿Dónde queda el delicioso vigor que he llegado a amar en este vino? La explicación, según Félix, está en que a parte de que su cultivo en Madrid no puede alcanzar la intensidad a la que llega en Rueda, el sabor que conocemos como Verdejo se consigue por la levadura que se usa en la fermentación.

Este es todo un mundo nuevo: si hay más de mil variedades de uva de vino y cientos de tipos de levaduras que usan para fermentarlas (cada una con sus particularidades), entonces las posibilidades para el vino son inmensas. Por suerte, para aspirantes a productores y enólogos, esta es una de las áreas de investigación de IMIDRA; que, en su propio laboratorio y micro bodega, llevan a cabo experimentos para encontrar las mejores combinaciones; el resultado de los mismos lo ponen entonces a disposición del sector comercial.

De vuelta al viñedo, voy de una fila a otra intentando imaginar cómo sabrían los vinos de cada variedad. Asombrosamente, la colección al completo casi se pierde en 1984, cuando su competencia fue otorgada a un político (jamás una buena idea en España), quien creía que el vino no era más que otra droga, y dejó que todo se pudriera. A sus espaldas, un par de trabajadores de la finca, horrorizados por la perspectiva de perder este valiosísimo recurso, trabajaron con el único tractor que quedó (a menudo a altas horas de la noche) cuidando de las viñas; una heroica proeza que, con seguridad, sería una preciosa película si llegara al despacho de algún productor de Hollywood (“Salvando Pinot Noir” ¿por ejemplo?)

Años después, cuando el sentido común y la normalidad volvieron, Félix estaba tirando basura en una de las dependencias cuando se encontró con catálogos manuscritos de la colección original. Desafortunadamente, no estaba completa, y así comenzó una investigación que le llevaría por medio país hasta por fin dar con un olvidado y polvoriento baúl. Los documentos que recuperó no le ayudaron sólo a completar el archivo histórico, también contenían el tipo de información que la NASA ha venido a buscar. Hoy, está todo expuesto en un pequeño museo, también ha sido digitalizado y está disponible para el público, así como una completa base de datos de la colección.

La amenaza de la filoxera habrá pasado, pero la viticultura tiene nuevos e importantes desafíos en el horizonte, y es el incalculable trabajo de lugares como El Encín los que ofrecen la mejor defensa ante los peligros venideros, así como proveen un importante registro de su pasado. De vuelta a casa, después de encontrar una botella de Espadeiro, brindo con una copa por los dos trabajadores, cuya dedicación a la viña ayudó a salvar esta tremenda colección.

Texto e imágenes de © 2018 Mark Alland.
Agradecimientos especiales a Félix Cabello y Teresa Arroyo.

Valdepeñas – El Regreso

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En otro tiempo era el vino predilecto de artistas y aventureros, pero a mitad del siglo pasado el vino de Valdepeñas se comenzó a servir en jarras de sangría barata para turistas low-cost. ¿Qué es lo que falló? Hace un año, en una nueva campaña de marketing, la denominación adoptó el eslogan “Vinos con historias que contar”, y la caída en desgracia de los vinos de la región es una historia que merece ser contada.

Alfonso insistió en salir pronto para lo que es sólo un viaje de dos horas en dirección sur desde Madrid. Desperté su interés cuando mencioné que me gustaría escribir algo sobre su pueblo natal, “conozco justo a las personas con quien tenemos que hablar” dijo él, y un par de llamadas después todo estaba organizado.

Alfonso – The father-in-law

Mi suegro, como muchos españoles, está orgulloso de sus raíces. Recuerdo una comida familiar en la que pidió una botella de Valdepeñas. Cuando el camarero le preguntó si no quería “¿algo mejor… como Rioja o Ribera?”, él educadamente insistió, antes de murmurar “¡gilipollas!” mientras el camarero volvía a la cocina. A todos nos hizo mucha gracia en su momento, pero noté que este insulto a su Patria le había dolido y había que ajustar cuentas.

Dejando atrás Madrid y conduciendo por las llanuras casi perfectamente planas de La Mancha, me sentía un poco decepcionado al no ser capaz de fotografiar los polvorientos paisajes que simbolizan la zona: después de unas inusuales lluvias en marzo, la Meseta central parece más la Provenza que los paisajes descritos por Cervantes en las aventuras de su excéntrico caballero. Mi decepción desapareció momentáneamente cuando ví un pastor con su gorro y un pequeño rebaño de ovejas, pero lo perdimos en un pestañeo antes que me diera tiempo a sacar la cámara.

Sin oportunidad de hacer fotos, le pregunté a Alfonso cómo había sido crecer en un pueblo pequeño de La Mancha. Hay alegres recuerdos, escapadas de niñez y viejos lugares. Sus abuelos tenían unas tierras y durante la vendimia, me cuenta cómo solía subirse a los carros que llevaban las uvas a las bodegas. En muchos sentidos parece idílico, pero fueron también tiempos difíciles, y su familia tuvo que trasladarse a Madrid por trabajo cuando tenía diez años.

Llegamos obviamente pronto y, sin señales de nuestro guía, Alfonso decide que es hora de ir a una churrería que conoce. Ya habíamos parado para un segundo desayuno en la preciosa Plaza de Tembleque, pero la importancia de comer bien no puede ser subestimada por mi suegro; este hombre es probablemente el único que haya engordado haciendo el Camino de Santiago. Al llegar a cualquier sitio su principal preocupación es “¿y dónde vamos a comer?” Fiel a sus costumbres, cuando por fin nos encontramos con Juan Megía, es la segunda pregunta que le hace.

Juan, ahora jubilado, trabajó como ingeniero agrónomo durante décadas con productores locales, a la vez que trabajaba sus propias tierras. Fue testigo de primera mano de la labor de las viejas bodegas y del surgimiento de las nuevas, y para ayudarnos a entenderlo nos lleva al magnífico Museo del Vino de la ciudad.

Escuchando las descripciones de Juan sobre los rudimentarios métodos y labores de las viejas bodegas, es tentador pensar que bajo tales condiciones un buen vino habría sido más un feliz accidente que un gran diseño, pero algunos retoques aparte, así es como todos recuerdan que se hacía. Así que o los gustos cambiaron drásticamente o algo más condujo a la región a caer en desgracia.

Valdepeñas ya era una urbe importante para el gobierno, pero cuando el tren llegó en 1861 alcanzó su apogeo. En 1890, diariamente, el “tren del vino” hacía todo lo posible para aplacar la sed insaciable de los españoles de la capital. Pronto, otras rutas costeras se establecieron para facilitar que la exportación alcanzara los confines del Imperio, con lo que la conquista del mundo estaba asegurada o eso parecía.

Dejando a un lado las pésimas condiciones en que se transportaba y almacenaba el vino, por no mencionar el inevitable deterioro que la sobreproducción acarrea, algo mucho más siniestro que un tren iba a abrirse camino hacia la ciudad: la filoxera. Este insecto, que ya había convertido el resto de los viñedos de Europa en cementerios de viñas, ya se dirigía a Valdepeñas. Irónicamente, no fue el poder destructivo de este bichito lo que finalmente provocó el mayor daño a la reputación de la región, sino una decisión tomada después que tendría consecuencias negativas durante años.

En lo que se confirmaría como un acto autolesivo muy corto de miras, los productores locales replantaron la mayoría de sus viñedos marchitos con una variedad de crecimiento más fácil, Airén. Más sencilla de cultivar, más dura y dos veces más productiva que la cosecha Tempranillo, la variedad de uva blanca pareció una opción inteligente salvo por un importante detalle: ¡producía un vino espantoso!

Digo “producía” porque nuevas técnicas en la elaboración del vino han hecho posible convertir Airen en algo más que decente, pero hace un siglo su principal uso era la elaboración de destilados. En Valdepeñas se mezclaba con tinto; produciendo un vino que Hugh Johnson describió en 1966 como “pálido y aguado, como Beaujolais ¡pero sin su encanto!”

Alfonso recuerda beber esos vinos de joven en las tabernas de Madrid. Un chato (vaso pequeño y corto) costaba sólo una peseta, pero no esperes historias de botellas polvorientas y vinos finos; este era “vino de hombres” e incluso el más fuerte de ellos solía añadir gaseosa para hacerlo bebible. Así, la región que se había labrado un nombre produciendo buenos vinos tintos para el Señorito español se estaba diluyendo y vendiendo en vagones de carga. Sorbo a sorbo el buen nombre de Valdepeñas se estaba yendo por el desagüe…

En una de esas largas comidas españolas donde la comida no para de llegar, Juan nos cuenta que sólo había dos tipos de vino tinto “los que disfruto bebiendo y los que no”, por suerte la botella de vino que tenemos casi vacío en la mesa entra dentro de la primera categoría.

¿Pero qué demonios es esto?  Observando el vino contundente que tengo delante os perdonaría por pensar que todo lo que he contado aquí sobre el Valdepeñas fuera mentira, de hecho, probablemente queréis denunciarme por farsante.

Porque este Tempranillo con cuerpo, y con su sutil aroma a vainilla de roble envejecido está tan lejos del pálido y aguado licor que sólo era digno de servirse con hielo y un chorrito de limón o naranja, que no puede ser del mismo lugar. De hecho, si pensases en echarle hielo o cualquier otra cosa, entonces sería yo el que te denunciaré por herejía.

Esto es muy bueno. Así que entonces ¿de dónde viene?

Como si me hubiera leído la mente, Juan ha organizado una visita al sitio exacto; una bodega familiar de la zona, donde él compra su vino.

De camino a la bodega pasamos la enorme bodega de Los Llanos, sólo reconocible por los carteles de la valla metálica. Todo lo que realmente puede verse desde el coche son decenas de tanques de acero inoxidable que casi tocan el cielo, como si una nave extraterrestre hubiera decidido aterrizar en mitad del llano. Si Don Quijote estuviera cabalgando con nosotros, habría cargado contra estos alienígenas invasores de inmediato.

Por suerte, la pequeña bodega de Miguel Calatayud tiene una apariencia mucho más acogedora. Nos espera a la puerta Valentín, cuyo bisabuelo empezó a hacer vino en 1920. La bodega actual se construyó unos cuarenta años más tarde y, tan pronto como empezamos a mirar alrededor, inmediatamente nos percatamos que aquí hay algo diferente.

En la pequeña bodega, el pasado y presente de Valdepeñas se dan la mano. Por suerte, han decidido mantener las tinajas de arcilla que representan una parte importantísima de la herencia de la región, pero descansan al lado de las nuevas barricas de roble americano y francés, usadas para envejecer la Crianza que disfrutamos en la comida.

Valentín – Bodegas Miguel Calatayud

Valdepeñas llegó tarde a la nueva ola productora de vino. Imagino que se debe, en buena medida, al empecinamiento castellano sobre el “cómo se hacen las cosas” Hace tiempo dejé de hacer chapuzas con Alfonso, puesto que se niega en rotundo a la idea de que hay cosas que pueden hacerse de formas que no son la suya. Así, puedo imaginar perfectamente la absoluta hostilidad que mostraron hacia las ideas llegadas desde el nuevo mundo. Después de todo, ¿qué demonios podrían enseñarnos esos yanquis y australianos sobre hacer vino?

Así que tuvieron que darse cuenta con envidia durante un sorbo de esas nuevas creaciones, que “de hecho… está… mejor”

Pero justo esas palabras dieron lugar a una nueva era y un nuevo comienzo para la región. Las viejas tinajas, que se habían convertido en el símbolo de la ciudad, fueron poco a poco reemplazadas por el moderno equipamiento brillante. Tempranillo de nuevo comenzó a dominar el paisaje y las bodegas locales, como la de Valentín, no tardaron mucho en aparecer con vinos que ganarían premios por todo el mundo.

Si hay una nota triste sobre este resurgimiento, es que de las casi 200 bodegas que existían en los días que circulaba el tren, sólo unas pocas han sobrevivido. La mayoría no consiguieron abordar la brutal inversión que se requería cuando la revolución llegó, y ahora la producción está dominada por tres grandes empresas, una de las cuales hemos pasado en el camino.

Los errores del pasado iban a pesar mucho. La denominación tiene mucho trabajo para recuperarse de casi un siglo de mala suerte, malas decisiones, y todo sea dicho, de malos vinos; pero ahora, Valdepeñas está produciendo probablemente uno de los mejores vinos Tempranillo de España. Ya sea Crianza, Reserva, o Gran Reserva, suelen ser de una relación calidad precio sin rival, y seguramente el precio pronto subirá con la nueva generación de bebedores que, sin los perjuicios del pasado, comenzarán a descubrir esta región poco valorada.

Ya en el camino de vuelta salimos de la ciudad donde el pasado y presente se juntan en la carretera que brevemente sigue las vías del tren que hace años iba cargado de vino. Con la Crianza de Valentín en el maletero, mi suegro parece satisfecho con nuestro día de trabajo.

Así que la próxima vez que un camarero pregunte “¿Rioja o Ribera?”, puede que yo siga el ejemplo de Alfonso. Valdepeñas sí que tiene una historia que contar, y los que la quieran oír se verán gratamente recompensados.

Agradacimientos a Alfonso, Juan y Valentín
Palabras y imagenes Mark Alland ©2018
Traducción: Ana Mª Serrano

Mad About The Grapes

En Español

If you are interested in learning about wine then it won’t be long before you come across Hugh Johnson: the world’s biggest-selling wine writer. His first book, simply titled  Wine, was published back in 1966, and later editions metamorphised into the now ubiquitous World Atlas of Wine, in collaboration with Jancis Robinson. Incredible as it now seems, in the original book you can go for pages, cover vast regions, and yet find no more than a fleeting mention of a grape variety. Fast forward half a century and such is the current interest in the humble grape that today’s tomes come with lengthy lists akin to Latin verb tables.

Bored of uninspiring Chardonnay and routine Shiraz? Worry no more… why not try a glass of Ondarrabi Beltza or how about a bottle of Espadeiro?

On the outskirts of Madrid is a little-known place where they take their grapes very seriously and have amassed a collection of more than a thousand wine varieties alone, plus a good deal more that are apt for the fruit basket. So when I was invited to come and nose around, I didn’t stop to think twice.

Finca “El Encín” is the current home of a vine collection that dates back to 1893 when a Riojano named  Víctor Cruz Manso de Zuñiga,  foreseeing the grave threat that phylloxera posed to Spain’s viticultural heritage, first set about trying to catalog and preserve it. Over the following century as the collection grew it had to survive several moves, two fires and, most dangerous of all, human stupidity. But survive it did, and now occupies over 15 acres. Today, it serves as an important resource to everyone from local growers to NASA, who recently took an interest in its archives as part of their research into global warming.

Having been shown around the outdoor museum by agronomic director Félix Cabello, I’m allowed to roam free in the vineyard, home to a labyrinth of vines with mysterious and magical names like Ondarrabi Zuri and Caiño, each neatly numbered, and ordered both regionally and alphabetically. Walking along the rows, I soon realise that it would take days to taste the abundance of varieties, and would probably even get lost in the process. But, oh, what a place to get lost in!


If you ever have the opportunity to pluck wine grapes straight from the vine, then do. I’m immediately surprised that the fruit of wines that I know well, such as Garnacha and Tempranillo, give but the merest hint of their future selves. Others prove to be a revelation; I’m quite taken with Espadeiro… so much so that when I find a decent bunch I end up eating the whole lot. Still, some bare no resemblance whatsoever: Verdejo, for instance, one of my favourite Spanish white wines, is pale and disappointing… where is the delicious zestiness that I’ve come to love about the wine? The explanation, according to Félix, is that aside from the fact that grown in Madrid it can’t reach the same intensity as it does in Rueda, the taste that we know as Verdejo is largely achieved by the yeasts that are used in fermentation.

This is a whole new world: if there are more than a thousand wine grape varieties and hundreds of strains of yeast that can be used to ferment them (each with its own peculiarities), then the possibilities for potential wines are vast. Luckily for aspiring growers and oenologists, this is one of the areas that IMIDRA investigate in their on-site laboratory and micro-winery, conducting small-scale experiments to find the best combinations, the results of which are then made available to the commercial sector.

Back in the vineyard, I go from one row to another trying to imagine what a wine from each variety would taste like. Astonishingly, the entire collection was nearly lost in 1984 when its jurisdiction was handed over to a politician (never a good idea in Spain), who believing wine to be an evil vice, left it all to rot. Unbeknown to him, a couple of the estate’s workers, horrified at the prospect of losing such a priceless resource, worked with the one remaining tractor (often late into the night) to tend the vines; a heroic feat which would surely make a beautiful film if it was ever to reach the desk of a Hollywood producer (Saving Pinot Noir perhaps?)

Years later, after common sense and normality had returned, Félix was throwing away rubbish in an outbuilding when he stumbled upon the handwritten catalogs of the original collection. Unfortunately, it was not complete, and so began an investigation that would take him halfway across the country before eventually leading to a forgotten trunk in a dusty attic. The documents recovered not only helped to complete the historical archive, but they also contained the kind of information that NASA came looking for. Today, it is all on display in a small museum and has also been digitized and made available to the public, along with the entire database of the collection.

The threat of phylloxera may have passed, but viticulture has new and greater challenges on the horizon, and it is the invaluable work of places like El Encín that offer its best defense against the dangers to come, as well as providing an important record of its past. Back home, having managed to finally source a bottle of Espadeiro, I raise a glass to the workers whose dedication to the vine helped save this tremendous collection.

Words and images © Mark Alland 2018.
Special thanks to Félix Cabello and Teresa Arroyo.

Spring is in the air

En Español

What is it that tells you that spring is on its way? For some it may be the first signs of blossom on the almond trees or perhaps the lighter evenings. For me it is a cryptic text from my friend Martin that simply reads ‘They’re here’, accompanied by a photo of a white cardboard box. Nestled inside the box, fresh from Catalonia, are bundles of calçots.

At first glance, a calçot looks rather like a baby leek or even an overachieving spring onion, but they are actually sweet white onions that have been harvested and then replanted at the end of the summer. When the shoots start to sprout for a second time, they are plunged straight back into darkness as soil is banked up around them — a technique known as calçar in Catalan. In an effort to escape the underworld the poor onion stretches its neck further and further, eventually producing a long white stem which when cooked becomes lusciously sweet and tender.

So why the text? When I lived in England friends never took it upon themselves to send me pictures of their latest food deliveries. It is, in fact, a covert invitation: this scallion is the star of a Catalan culinary custom known as the calçotada, an event that Martin, having lived in Catalonia, is still keen to celebrate every year. As well as the calçots themselves, the other vital ingredient for a calçotada is people. It should never be undertaken by fewer than six, preferably friends (or at least people that you have no qualms about embarrassing yourself in front of – we’ll get to this). You also need an outdoor space. Views of the Pyrenees would be nice but are not requisite. In Madrid, we make do with mountains of a different sort in Martin’s garden, which appears to have been the recent victim of some rather over-zealous pruning.

Over an open fire, the calçots need to be chargrilled until they are looking almost cremated. Then, when members of the party start to complain that you have in fact burnt them (and not before), wrap them in newspaper and leave them for ten minutes. This is the ideal moment to bring out your homemade romesco sauce and open the wine.

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Wine: Eslizon 2017. Campo de Borja €4.95

You could choose a wine from Catalonia, but I think there are more interesting pairings to be had. Probably the most satisfying would be a rosé from Olite, which is always a good option for al fresco eating. But this year I’ve gone a little further up the road and brought a Garnacha from Campo de Borja (Aragon). This young red is fruity with a hint of both sweetness and pepper which, to my mind, compliments the sauce fantastically. Catalan nationalists might decry such a union as sacrilege, but it’s not as if they haven’t got on together before; the marriage of Petronilla of Aragon to Raymond Berenguer IV of Barcelona in 1137 created an empire that controlled swathes of the Mediterranean for more than three centuries, so if it was good enough then…

If you are not familiar with the wine region of Campo de Borja, then you are missing out. Dominated by Garnacha, much from old vines, Campo de Borja’s slightly cooler and varied climate allows the grape to show off its more sophisticated side, producing wines with delicate, spicy aromas. Look out for wines from the Borsao co-operative – especially Tres Picos (a personal favourite), which at around €14 a bottle, can stake a strong claim to being Spain’s best value red, but is a bit too robust for today’s event.

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Back to the blackened calçots patiently awaiting their end. Some people wear bibs for the next stage, but they are either wimps or value laundry over gastronomy. There might be more than one way to skin a cat, but there really is only one way to skin a calçot. Grab your scallion by its shoot and pull off the blackened outer skin in one go (if you’re lucky). Next, drown it in the romesco sauce, making sure that you dunk it under long enough for it to become well-coated. Then, arching your neck backward, hold it high above your head (much like you are going to swallow a sword) and down it goes. The sweet and creamy calçots are dangerously addictive, thus tussles are hard to avoid as once good friends briefly do battle over the scraps; we are far beyond any illusion of etiquette.

High season for the calçot is not until Lent, meaning that calçotadas will be taking place all over Catalonia, and other parts of Spain, in the following weeks as friends and families come together in celebration of this humble onion and the messy end that awaits it.

Special thanks to Martin and Vivi
Words © Mark Alland 2019. Images © Mark Alland & Martin Leggett 2019.
Editor: Lisa Rickett